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水と油が分離したタイプのドレッシングがある。このドレッシングのビンを振ると、水と油は一時的に混ざるが、すぐ分離してしまう。このドレッシングのビンを宇宙船内で振ると、混ざった水と油は分離するのだろうか?

分離しない。

 「水と油の仲」といわれるほど、水と油は混ざりにくいものの代表だ。しかし、よく振ると、水も油も細かい粒になって、一時的には混ざる(分散する)。

 ただ、水は油より重いので、水の粒は下に移動し、粒が集まって水の「層」をつくる。同様に、油は上に移動し、油の「層」をつくる。こうして水の層と油の層とに分離してしまう。

 無重力では、重さに違いがないから、水は下に移動しないし、油も上に移動しない(そもそも上も下もないのだ)。したがって、水も油も細かい粒になったままで、均一に分散する。

 水と油を混ぜる実験は、1973年にスカイラブ宇宙船で行われた。地上では10秒程度で分離した水と油が、宇宙では10時間たってもまったく分離しなかった。

※特に断りのない限り、画像クレジットは©JAXA